如果衰老不是不可避免的,而是可以被治愈的,会如何呢?(2/3) 大自然表明,无穷无尽的生命可能并非不可想象。也许最著名的是,北美的狐尾松树木被认为是生物学上永生的。它们可以被斧头砍下来或被闪电击中而摧毁 - 但如果不受干扰,它们通常不会因为变老而倒下。有些树估计有5000岁;毫不夸张地说,年龄不会让它们枯萎。他们的长寿秘密仍旧是个谜。其他物种似乎也显示出生物学上永生的迹象,包括一些海洋生物。 这些观察结果使许多人认为,通过正确的干预可以大大延长寿命。但是在2016年,一篇发表在《自然》杂志上的备受瞩目的研究指出,人类生命的严格极限大约为115年。这一基于全球人口统计数据得出的估计数显示,生存率的提高在100岁之后趋于下降,并且人类的长寿记录自20世纪90年代以来没有增加。其他研究人员对分析的方式提出异议。 Barzilai表示无论如何都需要努力解决老龄问题。“我们可以辩论极限是否是115岁,122岁还是110岁,”他说。“现在我们在80岁之前就已经死了,所以我们现在还没有意识到我们还有35年的时间。因此,在我们谈论不朽或其他的某些问题之前,让我们先开始意识到那些时间。“ 无论他们是否相信疾病假设或最大寿命的范围,大多数专家都认为,我们应对衰老的方式必须改变。“如果我们不对老年人口的急剧增长做些什么,并找到保持他们健康和功能的方法,那么我们就会面临重大的生活质量问题和重大经济问题。”Brian Kennedy说,他是新加坡健康老龄化中心主任,新加坡国立大学生物化学和生理学教授。“我们必须走出去,找到减缓衰老的方法。” 人口老龄化是“医疗保健的气候变化”,Kennedy说。这是一个恰当的比喻。和全球变暖一样,许多解决方案都依赖于改变人们的行为 - 比如,改变饮食和生活方式。但是,和全球变暖一样,世界上很多人似乎都寄希望于技术上的解决方案。也许未来不仅涉及地球工程,还涉及地质工程。 将衰老重新归类为一种疾病的呼声越来越高,其中一个原因可能是社会态度的转变。哥本哈根大学的医学历史学家Morten Hillgaard Bulow表示,事情在20世纪80年代开始发生变化,当时“成功老龄化”的概念开始流行。从美国MacArthur基金会组织和资助的研究开始,老龄化专家开始反对Galen几个世纪以来对衰老的忍让,并表示科学家们应该想方设法进行干预。美国政府意识到人口老龄化对健康的影响后,同意了这种想法。与此同时,分子生物学的进步引起了研究人员的新的关注。所有这些都使资金被用于研究衰老是什么以及导致衰老的原因。 在荷兰,Slagboom正在尝试开展测试,用来确定谁在以正常速度衰老,谁的身体年龄超过其实际年龄。她认为抗衰老药物是最后的手段,但是表示了解某人的生理年龄可以帮助确定如何治疗与年龄相关的疾病。例如,有一名患有轻度高血压的70岁男性。如果他有一个80岁老人的循环系统,那么升高的血压可以帮助血液到达他的大脑。但如果他有一个60岁的身体,那他可能需要治疗。 波士顿布莱根妇女医院的Vadim Gladyshev表示,能够识别生物年龄的生物标记物是老龄化研究中的一种流行工具。他将衰老描述为全身有害变化的积累,从生活在肠道中的细菌群体的变化,到我们DNA上化学疤痕程度的差异,即甲基化。这些是可以跟踪的生物标记物,因此它们也可以用于监测抗衰老药物的有效性。“一旦我们能够衡量和量化衰老的进展,这就为我们提供了评估长寿干预措施的工具,”他说。 二十年过去了,该研究的结果变得明显了。对老鼠,蠕虫以及其他模式生物的研究揭示了衰老细胞中正在发生的事情,并提出了各种延长寿命的方法 - 有时可以延长非常长一段时间。 大多数研究人员的目标都较为适度,重点是改善他们所谓的“健康跨度” - 即人类能维持多久的独立和功能。他们说他们正在取得进展,已经在研制一些可能有效的药物。 其中一种有希望的治疗方法是使用二甲双胍。二甲双胍作为一种常见的糖尿病药物已存在多年,但动物研究表明它还可以预防虚弱,阿尔茨海默氏症和癌症。健康的人服用这种药物可能有助于延缓衰老,但如果没有官方指导,医生不愿意开处方。 包括爱因斯坦学院的Barzilai在内的一组研究人员正试图改变这种状况。Barzilai正在领导一项名为TAME(使用二甲双胍对抗衰老)的人体试验,该试验计划将这种药物给65至80岁的人服用,看看它是否会延迟诸如癌症,痴呆,中风和心脏病等问题。尽管该试验一直在努力筹集资金 - 部分原因是二甲双胍是一种仿制药,这降低了制药公司的潜在利润--Barzilai说,他和他的同事们现在已经准备好招募患者,并在今年晚些时候开始这项试验。 二甲双胍是一类更广泛的药物之一,称为mTOR抑制剂。这些会干扰参与分裂和生长的细胞蛋白。通过降低蛋白质的活性,科学家认为他们可以模仿限制卡路里饮食的已知好处。这些饮食可以使动物活得更久;人们认为身体可能会采取保护措施来应对缺乏食物的情况。初步的人体测试表明,这些药物可以增强老年人的免疫系统,阻止他们感染传染性病菌。 其他研究人员正在研究为什么器官随着细胞老化而开始衰弱,这个过程被称为衰老。在其他健康组织中靶向和去除这些衰老细胞的主要候选药物中有一类称为senolytics的化合物。这些化合物促使老年细胞选择性地自毁,这样免疫系统就可以清除它们。研究发现,使用了这些药物的老年小鼠对衰老的速度较慢。在人类中,衰老细胞被认为是动脉粥样硬化、白内障到帕金森病和骨关节炎等疾病的罪魁祸首。现在正在进行senolytics的小型人体试验,虽然试验并非针对衰老本身,而是针对骨关节炎和称为特发性肺纤维化的肺病的公认疾病。